¿Qué son los virus?

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Sábado, 19 de septiembre de 2020
¿Qué son los virus?

También te decimos cuánto más pequeños son los virus en comparación con las bacterias

Por 
Redacción
5 de Agosto de 2020 , 12:47 pm
¿Qué son los virus?

Los virus son parásitos microscópicos, pequeños pedazos de ARN (ácido ribonucleico) o ADN (ácido desoxirribonucleico). Muchos están encapsulados en una envoltura hecha a base de proteínas conocida como cápside, otros protegen su material genético con una membrana o envoltura derivada de la célula a la que infectan y algunos otros además rodean su cápside con una membrana celular.

 

Carecen de la capacidad de prosperar y reproducirse fuera del cuerpo del huésped

Los virus han evolucionado para reproducirse dentro de la célula que infectan,  ya que por sí solos no son capaces de hacerlo porque carecen de la maquinaria molecular necesaria. Entonces, hay tres problemas que un virus debe resolver para poder hacer más copias de él mismo: 1) ¿cómo reproducirse dentro de la célula que infecta? 2) ¿cómo esparcirse de un hospedero a otro? y 3) ¿cómo evitar ser eliminado por las defensas (sistema inmunológico) del hospedero?

De manera general los virus de ADN utilizan partes de la información del hospedero, así como también parte de su maquinaria celular. El problema con esta estrategia es que la mayor parte de las células maduras del hospedero no están replicándose activamente, se encuentran reposando para ahorrar energía. Por lo tanto, los virus de ADN necesitan encontrar la manera de activar el motor (“pasarle corriente”) de la célula hospedera o, alternativamente, traer consigo los aditamentos de aquellas partes celulares que no están activas cuando el virus entra. Básicamente lo que los virus hacen para reproducirse es secuestrar la fábrica de la célula para producir virus en lugar de nuevas células. Por otro lado, los virus de RNA traen consigo sus propias máquinas de copiado de información genética (ej. enzima RNA-polimerasa) o poseen genes (información genética) que producen las proteínas que se requieren para ensamblar las máquinas de copiado dentro de la célula que infectan, lo que los hace independientes de la maquinaria celular y capaces de infectar células que no están activamente reproduciéndose.

La forma en que los diferentes tipos de virus se esparcen es muy variada: por vía aérea cuando respiramos, cuando los ingerimos con los alimentos, los que obtenemos directamente de nuestras madres, los que obtenemos por contacto sexual y los que se trasmiten por picaduras de insectos como los mosquitos. La piel representa una barrera impenetrable para un virus porque está conformada por capas de células muertas, y los virus necesitan células vivas para poder reproducirse. Por lo tanto, a menos que la piel se rompa (ej. heridas) o sea picada (ej. mosquitos), los virus han elegido tomar otras rutas de entrada al hospedero.

 

Aliados

Si bien estos virus ciertamente son enemigos astutos para los científicos y los profesionales médicos, otros de su clase han sido instrumentales como herramientas de investigación; fomentando la comprensión de los procesos celulares básicos, como la mecánica de la síntesis de proteínas y de los virus mismos.

 

¿Cuánto más pequeños son la mayoría de los virus en comparación con las bacterias ?

Bastante. Con un diámetro de 220 nanómetros, el virus del sarampión es aproximadamente 8 veces más pequeño que la bacteria E. coli . A 45 nm, el virus de la hepatitis es aproximadamente 40 veces más pequeño que E. coli . Para tener una idea de cuán pequeño es esto, David R. Wessner, profesor de biología en el Davidson College, ofrece una analogía en un artículo de 2010 publicado en la revista Nature Education: el virus de la polio, de 30 nm de diámetro, es aproximadamente 10,000 veces más pequeño que un grano de sal. Tales diferencias de tamaño entre virus y bacterias proporcionaron la primera pista crítica de la existencia del primero.

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